William H. Donaldson, el León de Wall St. que dirigió la SEC, muere a los 93 años

William H. Donaldson, quien hizo una fortuna temprana como cofundador de la innovadora firma de valores Donaldson, Lufkin & Jenrette y luego impulsó una regulación financiera más estricta como presidente de la Comisión de Bolsa y Valores a raíz de los escándalos contables de Enron y WorldCom. Murió el miércoles en su casa del condado de Westchester, Nueva York, a la edad de 93 años.

La causa fue la leucemia, dijo su hijo Adam.

Donaldson también sirvió brevemente como subsecretario de Estado bajo Henry A. Kissinger, dirigió la Bolsa de Valores de Nueva York y fue director ejecutivo de la compañía de seguros Aetna Inc.

En 1975, fue nombrado decano fundador de la Escuela de Organización y Gestión de la Universidad de Yale, ahora conocida como Escuela de Gestión, cuya misión de formar líderes tanto para los negocios como para el gobierno quedó ejemplificada por su carrera en Zig Zag.

Donaldson tenía sólo 28 años y un año después de terminar la Escuela de Negocios de Harvard en 1959 cuando se unió a dos amigos, Dan Lufkin y Richard Jenrette, para fundar una firma de valores que llevaba sus nombres y era conocida como DLJ.

Los tres jóvenes notaron que los fondos mutuos y otros inversores institucionales representaban una proporción mayor de las operaciones en el mercado de valores. Creían que estos inversores profesionales agradecerían una investigación más sofisticada que la que normalmente se produce en Wall Street. DLJ se centró en acciones de empresas emergentes más pequeñas en lugar de acciones de primera línea de crecimiento más lento.

El Sr. Donaldson se desempeñó como director ejecutivo mientras la empresa se expandía y diversificaba rápidamente hacia la gestión de fondos durante el auge del mercado de valores de la década de 1960. En 1970, DLJ puso fin a una tradición de Wall Street al ofrecer sus acciones al público. Pronto siguieron otras firmas de valores, abriendo una nueva fuente de capital muy necesaria para las sociedades privadas que durante mucho tiempo habían dominado Wall Street.

En 1973, The New York Times llamó a Donaldson «uno de los niños magos más famosos de Wall Street».

Ese mismo año, sintiéndose inquieto, partió hacia Washington para trabajar para Kissinger en el Departamento de Estado. Renunció a ese puesto unos ocho meses después, después de verse atrapado en minucias burocráticas, sin influencia sobre la política y rara vez en contacto directo con el secretario de Estado trotamundos.

Pero su servicio público no había terminado. Fue brevemente asesor del vicepresidente Nelson A. Rockefeller a mediados de la década de 1970. El presidente George W. Bush lo nombró presidente de la SEC en 2003.

En ese momento, la comisión fue criticada por parecer demasiado laxa en su papel de organismo de control. Después del auge del mercado de valores de finales de la década de 1990, los estadounidenses quedaron atónitos y enojados al saber que la compañía energética Enron y el proveedor de telecomunicaciones WorldCom habían utilizado trucos contables para inflar sus ganancias declaradas. El Congreso estaba decidido a tomar medidas enérgicas y autorizó un presupuesto mayor para la SEC.

Donaldson, un republicano moderado, a menudo se puso del lado de los comisionados demócratas en lugar de los de su propio partido cuando votaba sobre nuevas regulaciones. Los republicanos y los grupos empresariales han dicho que algunas de sus ideas, como imponer una regulación más estricta a los fondos de cobertura, aumentarían los costos innecesariamente. Ante esta reacción de los comisarios, anunció su dimisión en junio de 2005, poco más de dos años después de su llegada.

William Henry Donaldson nació el 2 de junio de 1931 en Buffalo. Su padre, Eames Donaldson, un ingeniero formado en Yale, cofundó una empresa de máquinas herramienta que colapsó durante la Depresión y luego aceptó «una serie de trabajos no muy rentables», escribió su hijo en sus memorias de 2018, «Entrepreneurial Leader: Una vida de aventuras en los negocios, la educación y el gobierno. Su madre, Guida (Marx) Donaldson, dirigía la casa. El Sr. Donaldson la describió como sociable pero plagada de períodos de depresión.

William Donaldson era un estudiante becado en la escuela privada Nichols School en Buffalo, donde jugaba hockey universitario. Fundó una revista de humor de corta duración, Read ‘Em and Grin, que utilizaba principalmente chistes tomados de otras fuentes y vendía anuncios a comerciantes locales.

También había demostrado instintos empresariales cuando era adolescente, creando la grandiosa United Enterprises para proporcionar mano de obra a los estudiantes para tareas como pintar casas y cuidar el césped.

Como estudiante en Yale, Donaldson se especializó en estudios estadounidenses y se hizo amigo de miembros del clan político Bush. Fue editor de negocios del Yale Daily News y miembro de la exclusiva sociedad secreta Skull and Bones. Después de graduarse, se alistó en la Infantería de Marina, obtuvo una comisión como segundo teniente y sirvió en varios lugares de Estados Unidos y Japón.

«Cuando dejé el servicio estaba convencido de que los helicópteros eran la ola del futuro y que todos tendrían uno en su garaje», dijo en una historia oral de 2002 para la Escuela de Negocios de Harvard. Después de no poder encontrar un trabajo directivo en la industria de los helicópteros, se unió a la firma de Wall Street G.H Walker & Company, dirigida por miembros de la familia Bush.

Aproximadamente un año después, se matriculó en la Escuela de Negocios de Harvard, donde descubrió que los estudios de casos sobre problemas empresariales perfeccionaban su capacidad para formular preguntas inquisitivas. Regresó a G. H. Walker después de completar su MBA en 1958. Pronto comenzó a hablar con otros dos graduados de la Escuela de Negocios de Harvard, el Sr. Lufkin y el Sr. Jenrette, sobre la idea de iniciar su propia empresa.

Una vez que DLJ entró en funcionamiento, escribió Donaldson, los fundadores aprendieron a investigar el mercado de valores con una «mentalidad investigadora». En lugar de limitarse a hablar con los ejecutivos, buscaron opiniones de clientes, proveedores y otros.

La Equitable Life Assurance Society adquirió DLJ en 1985 por unos 430 millones de dólares y luego fue absorbida por Credit Suisse.

A mediados de la década de 1970, Donaldson intentó comprar el New York Post, sólo para verlo vendido a Rupert Murdoch. Kingman Brewster Jr., entonces presidente de Yale, proporcionó una alternativa al contratar al Sr. Donaldson para crear una escuela de administración. Fue director hasta 1980, promoviendo la idea de combinar el servicio público con una carrera empresarial.

“Creo que las líneas entre los sectores público y privado se están volviendo cada vez más borrosas”, dijo al Times en 1975. “Las empresas tienen que interactuar cada vez más con el gobierno, y el gobierno se involucra cada vez más con las empresas. Es simplemente un hecho, y no necesariamente malo.

A principios de la década de 1980 creó una empresa de inversiones, Donaldson Enterprises, y en 1982 hizo una breve campaña para convertirse en el candidato republicano a gobernador de Nueva York. No la hay, especialmente en cuestiones sociales”, dijo al Journal News de White Plains, Nueva York, en 2005.

La Bolsa de Valores de Nueva York, que se enfrentaba a una competencia más dura y a una disminución de los ingresos, lo reclutó como presidente a partir de enero de 1991. Durante su mandato de aproximadamente cuatro años y medio allí, la bolsa redujo los costos de transacción y atrajo algunas bolsas de sus rivales.

Donaldson era director de Aetna a finales de la década de 1990, cuando la empresa tuvo problemas después de gastar una fortuna en adquisiciones. En una reorganización administrativa en febrero de 2000, la junta directiva de Aetna lo nombró presidente y director ejecutivo. Complació a los accionistas con la venta de los negocios de servicios financieros e internacionales de Aetna. Le pagaron unos 19 millones de dólares en salario, bonificaciones y opciones sobre acciones (unos 35 millones de dólares en la moneda actual) por pasar unos 13 meses trabajando en la renovación de Aetna.

«Mi compensación estaba fuertemente alineada con los intereses de los accionistas», dijo Donaldson cuando se le preguntó sobre dichos pagos durante su audiencia de confirmación de la SEC ante el Comité Bancario del Senado.

Su primera esposa, Evan (Burger) Donaldson, que dirigía un servicio de adopción sin fines de lucro, murió en 1994. Al año siguiente se casó con Jane Phillips, ex directora de admisiones y colocación en la escuela de administración de Yale. Ella le sobrevive. Además de su hijo Adam, le sobreviven otros dos hijos, Matthew y Kimberly Donaldson; y tres nietos. Vivía en la aldea de Waccabuc, parte de Lewisboro, Westchester.

En la historia oral de la Harvard Business School, Donaldson ofreció consejos a todo tipo de líderes: “¿Por qué lo hacemos de esta manera?”, dijo, es una pregunta que se puede hacer sobre cualquier cosa.