Para George Stephanopoulos, 22 minutos de exploración personal.

En última instancia, ésta fue una entrevista tan personal como política, un interrogatorio centrado más en la psique y la realidad ineludible del envejecimiento que en cualquier cuestión de política o gobierno.

Con respeto pero con firmeza, el presentador de ABC, George Stephanopoulos, presionó el viernes al presidente Biden, una y otra vez, sobre las preguntas clave que los estadounidenses se han estado haciendo durante los últimos ocho días, mientras 51 millones de personas han visto a un Biden en dificultades actuar en el escenario del debate. .

«¿Eres más frágil?»

«¿Hubo otros errores?»

“¿Ha visitado a un neurólogo, a un especialista?”

Y mientras Biden descartaba todas estas preocupaciones una por una, dejando de lado las preocupaciones en cascada sobre su salud, su capacidad de ser elegido y su capacidad para ocupar el cargo otros cuatro años, Stephanopoulos se centró en cuestiones de orgullo, dignidad y autoestima que se arremolinaban bajo la superficie.

«¿Estás seguro», preguntó el anfitrión, «de que estás siendo honesto contigo mismo?»

A sus 81 años, Biden es 18 años mayor que su interlocutor. El presidente llegó a la entrevista de ABC el viernes bronceado y sin corbata, con los dos primeros botones de su camisa desabrochados, haciendo todo lo posible por proyectar juventud y vitalidad. Sin embargo, un espectador no pudo evitar imaginarse al Sr. Stephanopoulos, de pelo corto, en el papel de un hijo adulto, guiando a un padre anciano hacia una conclusión que podría ser difícil y profundamente dolorosa de aceptar.

Es demasiado pronto para decir si su reunión de 22 minutos del viernes, grabada en la biblioteca de una escuela secundaria de Wisconsin y transmitida por ABC en horario de máxima audiencia, estará entre las entrevistas más importantes de la historia presidencial. Pero implicaba algunos de los riesgos más importantes.

La confianza de los demócratas en la capacidad de Biden para derrotar a su oponente republicano, el expresidente Donald J. Trump, se desplomó después del debate de la semana pasada. La voz suave del presidente, las largas pausas y las palabras arrastradas, que alguna vez fueron vistas por sus partidarios como un hecho inquietante, aunque benigno, de sus apariciones públicas, habían adquirido implicaciones mucho más oscuras.

Biden volvió a mostrar muchos de esos rasgos el viernes, y su voz se volvió ronca y vacilante en ocasiones. Sus respuestas a veces divagaban. Había mejorado mucho con respecto al presidente incierto que se enfrentó a Trump el jueves pasado, pero ni siquiera estaba en la forma combativa de sus debates de 2020.

Cuando Stephanopoulos fue directo al grano: “Usted y su equipo dijeron que pasó una mala noche”, Biden mostró los dientes con una sonrisa.

“Por supuesto”, respondió, con humildad y despreocupación a partes iguales. Oye, sucede.

Pero entonces el presentador empezó a presionar. Nancy Pelosi, expresidenta de la Cámara y aliada del presidente, se preguntó si Biden tenía problemas de salud más graves. Biden culpó al desfase horario, pero llevaba más de una semana de regreso de Europa. ¿Se dio cuenta, en el escenario, de lo malo que era?

El presidente, que ha interactuado con Stephanopoulos durante décadas, incluso cuando el anfitrión estaba en la Casa Blanca de Clinton, trató de defenderse con algo de humor. «Tuviste algunas malas entrevistas de vez en cuando», bromeó.

“Tuve bastantes”, respondió Stephanopoulos. Pero, señaló, millones de personas presenciaron un debate que parecía confirmar los temores sobre la edad del presidente.

Cuando Biden acusó a la prensa de amplificar las preocupaciones de los líderes demócratas, el presentador dijo que había escuchado a docenas de partidarios que “quieren que usted se vaya con gracia”. Y cuando Biden intentó desviar la atención enumerando los éxitos de su administración, Stephanopoulos respondió: “¿Cuánto le ha costado física, mental y emocionalmente todo ese trabajo durante los últimos tres años y medio?”

Cuando la entrevista se acercaba a su fin, Stephanopoulos volvió a la realpolitik. «Si te quedas, Trump es elegido y todo lo que estás advirtiendo se hace realidad», preguntó, «¿cómo te sentirás en enero?».

“Siento que mientras lo dé todo y haga el mejor trabajo que sé que puedo hacer, de eso se trata”, dijo Biden. (La transcripción original de ABC tradujo la cita como «Siento que mientras lo dé todo y haga el mejor trabajo que sé que puedo hacer, de eso se trata».)

En un momento, Stephanopoulos le planteó una serie de escenarios a Biden sobre cómo reaccionaría si los principales líderes demócratas le pidieran que se retirara. El presidente sonrió y rió.

«Quiero decir, estas hipótesis, George», comenzó.

El anfitrión intervino.

«Ya no es tan hipotético».

El Times revisó la cita de Biden en este artículo sobre cómo se sentiría si perdiera las elecciones después de que funcionarios de la Casa Blanca y varias organizaciones de noticias se comunicaran con ABC el viernes sobre si Biden había dicho «más bueno» o «bueno como». El equipo de estándares de ABC escuchó nuevamente el audio e hizo el cambio. Las palabras reales de Biden en ese momento de la entrevista fueron difíciles de descifrar y abiertas a interpretación.