Muere Sidney M. Wolfe, azote de la industria farmacéutica, a los 86 años

Sidney M. Wolfe, un médico y defensor del consumidor que durante más de 40 años acosó a la industria farmacéutica y a la Administración de Alimentos y Medicamentos por los altos precios, los efectos secundarios peligrosos y los riesgos para la salud pasados ​​por alto, aportando un nuevo nivel de transparencia y responsabilidad en el mundo de salud. atención médica, murió el lunes en su casa en Washington. Tenía 86 años.

Su esposa, Suzanne Goldberg, dijo que la causa fue un tumor cerebral.

Junto con el defensor de los consumidores Ralph Nader, el Dr. Wolfe fundó el Health Research Group en 1971 y durante las siguientes cuatro décadas lo utilizó como base para sus incansables campañas en nombre de los usuarios de la atención médica. En la puerta de su oficina, en el séptimo piso de un edificio lúgubre cerca de Dupont Circle en Washington, había colgado un cartel que decía “Populus iamdudum defutatus est” (en latín, más o menos, “La gente ya está jodida lo suficiente”).

Su estrategia, construida en torno a lo que llamó “defensa basada en la investigación”, fue inundar el área con información: comunicados de prensa, testimonios en el Congreso y entrevistas con los medios. Un visitante de su oficina regresaba invariablemente con una pila de informes publicados recientemente por el Health Research Group.

El primer esfuerzo del Dr. Wolfe, unos meses antes de fundar oficialmente el grupo, fue escribir una carta con el Sr. Nader a la FDA sobre la contaminación de las bolsas de fluidos intravenosos producidas por Abbott Laboratories, y luego filtrar la carta a los medios. En dos días se recogieron alrededor de dos millones de maletas.

El Caso IV “me llevó a pensar que había muchos problemas que habían sido bien documentados, pero nadie había hecho nada al respecto”, dijo al Washington Post en 1989.

Poco después de su éxito con Abbott, el Dr. Wolfe y el Sr. Nader se vieron inundados de consejos y filtraciones de médicos e investigadores del gobierno y la industria. En respuesta, crearon el Grupo de Investigación en Salud, una rama de la organización del Sr. Nader, Public Citizen.

A lo largo de su largo mandato en el grupo, el Dr. Wolfe logró retirar del mercado más de una docena de medicamentos y colocar etiquetas de advertencia en docenas de otros. Tomó más que solo medicamentos: entre sus objetivos se encontraban lentes de contacto, marcapasos, tampones, cigarrillos y pasta de dientes, cualquier cosa que pudiera afectar la salud y la asistencia sanitaria.

Escribió un boletín mensual en el que incluía una columna periódica llamada «Indignación del mes». En 1980, publicó por su cuenta un libro, «Peores píldoras, mejores píldoras: una guía del consumidor para evitar la muerte o enfermedad inducida por drogas». Se convirtió en un éxito de ventas del New York Times y ha vendido más de 2,2 millones de copias en múltiples ediciones.

Sus críticos (y eran legión) llamaron al Dr. Wolfe un “tábano” y un “intolerante”, e incluso sus admiradores reconocieron que podía ser exigente e impaciente. Para su 75 cumpleaños, una de sus hijas y un yerno le regalaron un muñeco, hecho a su imagen, con un botón que al presionarlo decía: «¡Esto es una barbaridad!».

Se rió de los golpes, pero también insistió en que adoptó un enfoque más mesurado de lo que afirmaban sus críticos. No buscó medicamentos de emergencia o que salvan vidas, como los dirigidos contra el cáncer o el SIDA, dijo, porque sentía que sus beneficios superaban prácticamente cualquier efecto secundario. También enfatizó que la mayor parte de lo que publicaba no era indignación sino información, como una serie regular en su boletín sobre cómo leer la etiqueta de un medicamento.

Pero nunca se disculpó por adoptar una postura dura contra la industria de la salud.

«Alguien tiene que tener cuidado con las personas que están siendo manipuladas por los hospitales, los médicos, las compañías de seguros y farmacéuticas», dijo a la revista The Progressive en 1993.

Sidney Manuel Wolfe nació el 12 de junio de 1937 en Cleveland, hijo de Fred y Sophia (Marks) Wolfe. Su madre era profesora de inglés y su padre inspector del Departamento de Trabajo de Estados Unidos.

Su primera aspiración profesional fue la ingeniería química, que estudió en la Universidad de Cornell. Pero decidió encontrar un nuevo camino después de pasar un verano trabajando en una fábrica que producía ácido fluorhídrico, donde el contacto regular con productos químicos significaba que «todos los días llegaba a casa con quemaduras de primer grado», le dijo al Washington Post en 1978.

Se trasladó a la Western Reserve University (ahora Case Western Reserve University), donde se graduó en 1959 y continuó sus estudios de medicina. Allí estudió con el Dr. Benjamin Spock, pediatra y activista por la paz, y pasó un tiempo trabajando con casos de sobredosis de drogas, dos experiencias que marcarían su carrera.

Después de obtener su título de médico en 1965, el Dr. Wolfe trabajó en el Servicio de Salud Pública y luego se trasladó a los Institutos Nacionales de Salud, donde investigó la adicción. También trabajó con el Comité Médico de Derechos Humanos, un grupo de profesionales de la salud activos en el movimiento de derechos civiles.

Una noche, tarde, llamó a un amigo y colega médico para pedirle que cuidara a una mujer enferma asociada con los Panteras Negras.

“Me dijo: ‘Levántate de la cama’”, recordó el médico Anthony Fauci, más tarde director del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas, en una entrevista del Wall Street Journal en 1992. «Ese es el Sid clásico».

El primer matrimonio del Dr. Wolfe, con Ava Albert, terminó en divorcio. Se casó con la Dra. Goldberg, psicóloga y artista, en 1978. Junto a ella, deja cuatro hijos de su primer matrimonio, Hannah, Leah, Rachel y Sarah Wolfe; dos hijastros, Nadav y Stefan Savio; cinco nietos; y su hermana Janet, también psicóloga.

El Dr. Wolfe recibió una beca MacArthur, también conocida como “beca genio”, en 1990. De 2008 a 2012, formó parte del Comité Asesor de Gestión de Riesgos y Seguridad de los Medicamentos, parte de la FDA. Se retiró de la dirección del Grupo de Investigación en Salud en 2013.

Continuó activo en Public Citizen, aunque insistió en que había reducido significativamente su compromiso de tiempo, de 60 o más horas a la semana a solo 40 a 45.