Muere Jamie Kellner, ejecutivo de televisión que fundó Fox y WB, a los 77 años

Jamie Kellner, un ejecutivo de medios que ayudó a convertir a Fox Broadcasting en una próspera cadena de televisión con programas como «Beverly Hills, 90210» y «Los Simpson», y que luego creó WB Network, conocida por la angustiosa «Dawson’s Creek» y «Buffy, la cazavampiros», murió el 21 de junio en su casa de Montecito, California, cerca de Santa Bárbara. Tenía 77 años.

La causa fue el cáncer, dijo Brad Turell, portavoz de la familia.

Kellner fue uno de los ejecutivos televisivos más exitosos de su generación. Su capacidad para captar a los espectadores jóvenes (primero hombres en Fox, luego mujeres en WB) alejó a los espectadores de las tres grandes cadenas que habían gobernado la televisión durante casi 40 años.

Kellner creía que ABC, NBC y CBS ignoraban a los espectadores menores de 35 años y se veían obstaculizados por gustos medios. Rupert Murdoch, propietario de Fox Inc., y Barry Diller, su presidente, reclutaron al Sr. Kellner del negocio de distribución de televisión en 1986 y lo nombraron presidente de Fox Broadcasting Company.

Su aspiración de ser la primera cadena de televisión nueva desde ABC en 1948 fue ampliamente ridiculizada. Pero desde el debut en 1987 de su primera serie, la comedia familiar «Married… With Children», que se transmitió en seis estaciones propiedad de Murdoch y en una serie de estaciones independientes que Kellner ayudó a crear, la nueva cadena comenzó a robar audiencias a los Tres Grandes.

En 1992, con programas como «Melrose Place», sobre la vida social de jóvenes de 20 años, Fox era el número uno entre espectadores de entre 18 y 34 años. «Realmente no necesitamos a nadie mayor de 50 años para tener éxito con nuestro plan de negocios», dijo Kellner al New York Times.

Renunció en 1993 después de siete años en Fox. Para entonces, Diller se había ido, y Kellner y Murdoch se habían enfrentado por el deseo de Murdoch de girar hacia espectadores de mayor edad y una programación más convencional.

Al cabo de unos meses, Kellner estaba evocando WB, oficialmente Warner Bros. Network. Trajo consigo a antiguos colegas de Fox, incluido Garth Ancier como programador jefe.

Kellner «fue un visionario en el mundo de la televisión», dijo en una entrevista Susanne Daniels, lugarteniente de Ancier, quien más tarde se convirtió en presidenta de MTV y directora de contenido original de YouTube. «Sintió que Rupert Murdoch estaba cometiendo un error al intentar, entre comillas, ‘hacer crecer’ la cadena Fox», añadió, «y esa era una oportunidad para que la cadena WB estableciera una estrategia para atraer a una audiencia más joven que Fox estaba abandonando.»

En unos pocos años, el horario de máxima audiencia de los martes en WB, con «Buffy, la cazavampiros» y «Dawson’s Creek», se había convertido en «una velada televisiva de culto para adolescentes y veinteañeros», escribió Lawrie Mifflin en The Times en 1998.

El trabajo principal de Kellner en las redes que construyó fue atraer publicidad para pagar los programas y reclutar estaciones afiliadas para transmitirlos. Pero también podría alentar a escritores y productores prometedores y dar forma al contenido.

Ayudó a lanzar las carreras de JJ Abrams (“Felicity”, “Star Wars: The Rise of Skywalker”), Kevin Williamson (“Dawson’s Creek”, “Scream”) y Joss Whedon (“Buffy the Vampire Slayer”, “The Avengers”). «).

Turell, que formaba parte del grupo de expertos de Kellner en WB, recordó que Kellner sugirió al productor Aaron Spelling (“Beverly Hills, 90210”) que una serie sobre un predicador y su hija adolescente podría captar audiencias desatendidas de espectadores religiosos. Para entonces, el propio Sr. Kellner era padre de una hija adolescente.

La serie resultante, «7th Heaven», protagonizada por Jessica Biel, duró 11 temporadas y fue el programa de mayor audiencia de la cadena.

Kellner, que poseía el 11 por ciento de WB, cobró dinero después de que la empresa matriz de la cadena, Time Warner, se fusionara con America Online en 2000. Se convirtió en presidente y director ejecutivo de Turner Broadcasting System del nuevo gigante, sucediendo a Ted Turner. Además de seguir supervisando el BM, Kellner ahora también administraba CNN y otras propiedades. Se mudó de California a Atlanta, donde tenía su sede Turner Broadcasting.

En un perfil de ese año, el periodista del Times Jim Rutenberg describió a Kellner como “de mandíbula cuadrada y duro de calle, incluso si ahora vive rodeado de lujos”.

En CNN, que luchaba contra los nuevos canales de noticias por cable Fox News y MSNBC, Kellner volvió a contratar al presentador financiero Lou Dobbs, contrató a Anderson Cooper como presentador matutino y nombró a un respetado periodista, Walter Isaacson de la revista Time, como director ejecutivo. .

Pero un panorama mediático que cambia rápidamente ha socavado algunas de las ambiciones de Kellner. «Dennos de seis meses a un año», alardeó en 2001, «estaremos muy por delante de Fox». Roger Ailes, director de Fox News, colgó las palabras de Kellner en letras grandes a modo de provocación en la pared de su sala de redacción.

Los cambios de Kellner en CNN no han detenido el ataque de Fox, que se ha hecho un hueco entre los espectadores conservadores. En febrero de 2003 se canceló una propuesta de fusión de CNN con ABC News, favorecida por Kellner.

Ese mes anunció que dimitiría al finalizar su contrato y regresaría a California. Se retiró de la televisión en 2004, a los 57 años.

James Charles Kellner nació el 18 de abril de 1947 en Brooklyn, uno de los cinco hijos de James Kellner, un corredor de productos básicos, y Jean (Mahan) Kellner, un bibliotecario.

Desde el principio, Jamie aspiraba a convertirse en profesora. Sin embargo, finalmente ingresó a la industria de la televisión a través de un programa de capacitación ejecutiva en CBS.

Primero alcanzó el oro en programación cuando tenía alrededor de 30 años, haciendo equipo con Lorne Michaels, el creador de «Saturday Night Live», para reducir los primeros episodios de «SNL» a 30 minutos y luego venderlos en sindicación a estaciones independientes. Fue ese historial lo que llevó a su contratación por parte de Fox.

El primer matrimonio del Sr. Kellner terminó en divorcio. Entre sus supervivientes se encuentran su esposa durante 38 años, Julie Smith Kellner; su hijo, Christopher Kellner; una hija de su primer matrimonio, Melissa Kellner; dos hermanos, Thomas y Ronald; y tres nietos.

Una vez jubilado, el Sr. Kellner abandonó el mundo del entretenimiento para dedicarse a sus pasiones personales. Navegó por el mundo en su queche, el Irishman, y fundó una bodega, Cent’Anni, en el valle de Santa Ynez, California.