Miles Russell, de 15 años, hizo su debut en el PGA Tour. Fue inquietantemente normal.

DETROIT – Los pantalones de Miles Russell no le quedan. No estaba dispuesta a mostrar sus tobillos durante la primera ronda del Rocket Mortgage Classic el jueves. Es solo que la entrepierna que le midieron recientemente ya no es válida. Poco después experimentó un crecimiento acelerado y ahora mide 5 pies 7 pulgadas, pero se quedó con pantalones destinados a un pequeño 5-6. Su vida, mientras tanto, sigue siendo casi inexistente. Pesa 120 libras y tiene una cintura de 28 pulgadas «con la cintura arrugada».

Russell paseó el jueves por el Detroit Golf Club, mostrando sus tobillos a cada paso.

Esta es la vida de un chico de quince años.

Russell hizo su debut en el PGA Tour en Rocket Mortgage, con un puntaje de 74, 2 sobre 2. Nacido en 2009, firmó autógrafos para niños de 7, 10, 15 años y algunos adultos. Capturó cada swing con las cámaras del PGA Tour Live a solo unos metros detrás de él. Realizó una conferencia de prensa el día antes y después de su primer turno. Jugó desde tees que medían 7,370 yardas. Jugó en un campo con 10 de los 50 jugadores mejor clasificados del mundo.

¿Y lo más extraño de todo esto?

Me pareció extrañamente normal.

Este año ya hemos visto a dos jóvenes de 16 años cruzar la línea de meta en el PGA Tour: Kris Kim en la CJ Cup, Byron Nelson y Blades Brown en el Myrtle Beach Classic. El año pasado, Oliver Betschart, de 15 años, sobrevivió a un clasificatorio de 54 hoyos para jugar el Campeonato de Bermudas, convirtiéndose en el jugador más joven en jugar en un evento autorizado por el PGA Tour en casi una década. Ahora era tres meses menor que Russell.

Ahora es el turno de Russell en Rocket Mortgage. En abril, jugó en el LECOM Suncoast Classic del Korn Ferry Tour, disparando rondas de 68 y 66 para convertirse en el jugador más joven en pasar el corte en la historia del tour de desarrollo. Siguieron los titulares de los periódicos. Luego Russell siguió con rondas de 70 y 66 para terminar T20. El ganador, Tim Widing, era 11 años mayor que él.

Los organizadores del torneo en Rocket Mortgage se dieron cuenta y contactaron a Russell después de su actuación en el Suncoast Classic, con la esperanza de sacar provecho de la historia. Porque eso es lo que un torneo como el Rocket necesita desesperadamente: atención, como sea que la consigas. Los grandes nombres son raros en Detroit, por lo que se necesitan historias convincentes. Los aficionados clasificados en el puesto 2, 4 y 5 del mundo (Jackson Koivun, Benjamin James y Luke Clanton) están todos en el campo este año. Clanton está haciendo su debut en el PGA Tour, al igual que Neal Shipley, el aficionado de bajo ranking en el Masters y el US Open que recientemente se convirtió en profesional. Mientras Shipley salía del campo el jueves, le dijeron que el John Deere Classic de la próxima semana, otro evento no elevado del PGA Tour, tiene un lugar para él.

Sin embargo, todos esos nombres están al menos dentro o fuera de la universidad.

Russell acaba de terminar su primer año de secundaria, aunque no va a la escuela de física. El nativo de Jacksonville Beach, Florida, comenzó a jugar a los 2 años, rompió el par a los 6 y ha seguido un camino prodigioso desde entonces. Estudió en casa y ya opera como una pequeña empresa. Tiene un agente y tiene acuerdos de nombre, imagen y semejanza (NIL) con TaylorMade y Nike.

Debido a que 15 parece tan discordante, algunos tienden a ver a Russell como una novedad.

En realidad todo esto es cada vez menos raro.

Russell no llegó a Detroit siendo un niño dispuesto a dar un gesto de aliento a sus héroes.

Rico Hoey, uno de los compañeros de juego de Russell el jueves, estaba en el campo de práctica después de la ronda y todavía estaba un poco incrédulo. Ahora tiene 28 años y estaba tratando de llegar a los 80 a la edad de Russell. Al llegar a la primera ronda, pensó que él y Pierceson Coody, un novato del PGA Tour de 24 años con tres victorias de Korn Ferry a su nombre, deberían mantener las cosas ligeras y fáciles para la joven estrella. Luego lo conocieron.

“Como un chico de 15 años, estoy seguro de que estaría bastante nervioso aquí, así que tratamos de hacerlo fácil y hacerlo sentir cómodo, pero, realmente, ni siquiera sé cuánto lo necesitaba. “Hoey dijo. «Estuvo genial. Su juego corto es realmente bueno. Tiene mucha longitud para su tamaño. Su juego es realmente bueno y está muy tranquilo».


Russell disparó un 74 en su primera ronda en el PGA Tour el jueves (Raj Mehta/Getty Images).

Algunos siempre se sentirán inherentemente incómodos al ver a jóvenes talentos de megavatios enviados a jugar profesionalmente en cualquier deporte. Pero eso nunca impidió que sucediera. Y el golf parece relanzarse cada vez más, volviéndose cada vez más joven. Es razonable esperar que pronto surja alguien que supere a Michelle Wie West como la jugadora más joven en jugar en un evento del PGA Tour. Tenía 14 años, tres meses y siete días cuando jugó en el Sony Open de 2004.

Lo más sorprendente no son las edades, sino lo pequeña que es la brecha entre niños y profesionales. Russell no es un bombardero musculoso. Es bastante elástico y ha creado un swing con su entrenador, el ex jugador de Korn Ferry Ramón Bascansa, que genera suficiente velocidad en la cabeza del palo para mantenerse al día con los profesionales. Promedió 292 yardas desde el tee el jueves, empatado en el puesto 78 en el campo de 156 jugadores.

Pero eso no significa que todo lo que le rodea no siga siendo inadecuado. Técnicamente no tiene edad suficiente para usar el vestuario masculino del Detroit Golf Club, aunque se hicieron excepciones esta semana. No puede conducir, y mucho menos alquilar un coche, ni registrarse en un hotel por su cuenta. Un grupo detrás de Russell, Rafael Campos, de 36 años, jugó su juego mientras fumaba cigarrillos, un hábito que Russell no podrá adquirir legalmente hasta dentro de tres años.

Posteriormente, Russell respondió preguntas sobre la experiencia, pero en realidad sólo estaba interesado en el golf. Habló de errores no forzados y lanzamientos fallidos que se podían realizar. Dijo que aprendió viendo a Coody y Hoey cómo los profesionales del tour se las arreglan para «esforzarse y disparar a un par». Dijo que, claro, estaba nervioso al comienzo del round. ¿Cuánto de 10? «Probablemente le daría un siete». Pero de alguna manera se deshizo de la idea de sentirse intimidado.

La voz de Russell era suave y obviamente todavía estaba un poco irritado. Un tiro fallido de 3 pies en el último hoyo lo dejó con un bogey final.

“Vivimos, aprendemos, avanzamos”, dijo, sonando como alguien que no sólo está acostumbrado a tocar en la gira, sino que casi espera hacerlo.

Quizás, para bien o para mal, ya no sea tan loco.

(Foto superior: Raj Mehta/Getty Images)