Estados Unidos planea financiar hasta 1.600 millones de dólares para el embalaje de chips de ordenador

La administración Biden dijo el martes que proporcionaría hasta 1.600 millones de dólares en financiación para desarrollar nuevas tecnologías de empaquetado de chips de computadora, un importante paso adelante en los esfuerzos de Estados Unidos por superar a China en la creación de componentes necesarios para aplicaciones como la inteligencia artificial.

La financiación propuesta, parte del dinero autorizado por la legislación de 2022 llamada Ley CHIPS, ayudará a las empresas a innovar en áreas como la creación de formas más rápidas de transferir datos entre chips en un paquete y la gestión del calor que generan, dijo Laurie Locascio, subsecretaria de la Departamento de Comercio y director del Instituto Nacional de Estándares y Tecnología.

Su anuncio, en una conferencia anual de la industria en San Francisco, representa el punto de partida para que las empresas comiencen a solicitar subvenciones para financiar proyectos de investigación y desarrollo, y se espera que las subvenciones alcancen los 150 millones de dólares cada una.

«Nuestros esfuerzos avanzados de investigación y desarrollo de envases se centrarán principalmente en aplicaciones de alta demanda, como la informática de alto rendimiento y la electrónica de bajo consumo, las cuales son necesarias para permitir el liderazgo en inteligencia artificial», dijo la Sra. Ra Locascio.

La Ley CHIPS recibió aprobación bipartidista para invertir 52 mil millones de dólares para impulsar la fabricación nacional de chips, y la mayor parte del dinero se destinó a fábricas que convierten obleas de silicio en chips. La participación estadounidense en ese negocio se ha reducido a alrededor del 10 por ciento, gran parte del cual se ha perdido en manos de empresas de Asia. La dependencia de Estados Unidos de las fábricas operadas por Taiwan Semiconductor Manufacturing Company, o TSMC, en particular, ha preocupado a los responsables políticos debido a los reclamos territoriales de China sobre Taiwán.

La dependencia de las empresas extranjeras es aún más evidente en el envasado de chips. Ese proceso conecta chips terminados, inútiles sin formas de comunicarse con otras piezas de hardware, a un componente plano llamado sustrato, que tiene conectores eléctricos. La combinación suele estar envuelta en plástico.

El envasado se produce principalmente en Taiwán, Malasia, Corea del Sur, Filipinas, Vietnam y China. Un grupo industrial estadounidense llamado IPC, citando datos del Departamento de Defensa, estimó que Estados Unidos representa sólo alrededor del 3 por ciento del embalaje de chips avanzados.

Dado que hasta ahora la mayor parte de los fondos federales se han destinado a la fabricación en las primeras etapas, los chips producidos en nuevas fábricas estadounidenses podrían luego enviarse a Asia para su embalaje, lo que contribuiría poco a reducir la dependencia de las empresas extranjeras.

«Aquí puedes fabricar todo el silicio que quieras, pero si no pasas al siguiente nivel, no sirve de nada», afirmó Jan Vardaman, presidente de TechSearch International, una consultora especializada en empaquetado de chips.

La situación empeora cuando las empresas se esfuerzan cada vez más por lograr un rendimiento informático superior empaquetando múltiples chips uno al lado del otro o uno encima del otro. Nvidia, que domina las ventas de chips de IA, anunció recientemente un producto llamado Blackwell que tiene dos grandes chips de procesador rodeados por pilas de chips de memoria.

TSMC, que fabrica los últimos chips para Nvidia, también los incluye con tecnología avanzada. Se espera que TSMC reciba subvenciones federales para la fabricación de chips en Arizona, pero no ha dicho que trasladará ningún servicio de embalaje desde Taiwán.

Intel, un fabricante de chips de Silicon Valley, es considerado un líder en investigación de embalajes y ha invertido mucho para mejorar las fábricas en Nuevo México y Arizona como parte de esfuerzos más amplios para competir con TSMC en servicios de fabricación. Pero las empresas estadounidenses podrían utilizar el dinero federal para mantenerse a la vanguardia, dijo Vardaman.

Las nuevas subvenciones son parte de un plan llamado Programa Nacional de Fabricación Avanzada de Envases, que según funcionarios del Departamento de Comercio recibirá alrededor de 3.000 millones de dólares en financiación total.

«El anuncio de hoy representa otro paso importante en la dirección correcta», dijo Chris Mitchell, vicepresidente de relaciones gubernamentales globales del IPC.

Algunos actores de la industria no esperan la ayuda del gobierno. Resonac, una empresa con sede en Tokio, anunció el lunes un nuevo consorcio con otras nueve empresas japonesas y estadounidenses para centrarse en la investigación y el desarrollo de envases en una nueva instalación que se construirá en Union City, California.

En una entrevista, la Sra. Locascio del Departamento de Comercio dijo esta semana que la administración también anunciaría su plan conceptual para el Centro Nacional de Tecnología de Semiconductores, una propuesta de asociación público-privada para la investigación y el desarrollo de chips que se espera incluya nuevas instalaciones, que los funcionarios en varios estados esperan atraer.

«Recibimos muchas llamadas todos los días sobre esto», dijo Locascio, y agregó que el anuncio debería dejar claro qué tipos de instalaciones se planean y «el proceso mediante el cual la gente puede competir por ellas».