El líder alemán Olaf Scholz camina sobre una delgada línea en China

El canciller alemán, Olaf Scholz, intentó lograr un delicado equilibrio durante un viaje a China esta semana, promoviendo los vínculos comerciales con el mayor socio comercial de su país y criticando al mismo tiempo el aumento de las exportaciones a Europa y su apoyo a Rusia.

Scholz se reunió el martes con el máximo líder de China, Xi Jinping, en la Casa de Huésped Estatal Diaoyutai en Beijing, culminación de una visita de tres días con una delegación de funcionarios y líderes empresariales alemanes. También tenía previsto reunirse con el primer ministro Li Qiang, mientras los dos países enfrentan relaciones tensas por la guerra de Rusia en Ucrania y la rivalidad de China con Estados Unidos, el aliado más importante de Alemania.

Durante su viaje, Scholz defendió los intereses de las empresas alemanas, a las que cada vez les resulta más difícil competir en China. Y expresó una creciente preocupación en la Unión Europea de que el mercado de la región se esté convirtiendo en un vertedero de productos chinos producidos con pérdidas.

Fue la primera visita de Scholz a China desde que su gobierno adoptó el año pasado una estrategia que definió a la potencia asiática como un «socio, competidor y rival sistémico», pidiendo a Alemania que reduzca su dependencia de los productos chinos.

La economía alemana se contrajo el año pasado y sus debilidades han puesto de relieve su dependencia de China para crecer. Los precios de la energía han aumentado debido a la guerra en Ucrania, facilitada por el apoyo de Beijing al Kremlin. Las empresas alemanas han presionado para lograr un mayor acceso a China y se han quejado de que enfrentan competencia desleal.

Durante su viaje, que comenzó en la metrópolis industrial de Chongqing, en el suroeste de China, y continuó en Shanghai y Beijing, el canciller visitó empresas alemanas con grandes inversiones en China, se reunió con representantes comerciales y habló con estudiantes universitarios.

«La competencia debe ser justa», dijo Scholz el lunes a un grupo de estudiantes de habla alemana en Shanghai. «Queremos igualdad de condiciones», afirmó.

El viaje de Scholz fue un ejemplo del difícil baile que Alemania está tratando de hacer: mantener los lazos económicos con China mientras maneja la presión de Estados Unidos para alinearse más estrechamente con Washington contra Beijing. También se esperaba que transmitiera a China las preocupaciones geopolíticas y comerciales de los líderes europeos.

En sus reuniones, Scholz destacó el compromiso de Alemania de hacer negocios con China, pero también advirtió que Beijing debe frenar el flujo de productos chinos hacia Europa. Al mismo tiempo, expresó reservas sobre la investigación de la Unión Europea sobre el uso de subsidios por parte de China para industrias de tecnología verde, diciendo que cualquier discusión sobre comercio debe basarse en la equidad.

«Esto debe hacerse desde una posición de competitividad segura y no por motivaciones proteccionistas», dijo Scholz a los periodistas el lunes.

El impulso manufacturero de China hacia sectores ecológicos como los automóviles eléctricos y los paneles solares ha provocado disputas comerciales con Europa y Estados Unidos, donde dichas industrias también han recibido apoyo gubernamental. Pero con 5.000 empresas alemanas activas en el mercado chino, Alemania podría perder más de lo que perderían muchos de sus socios europeos si Beijing tomara represalias contra la Unión Europea.

«Si la UE actuara con demasiada dureza contra China, podríamos esperar contramedidas y eso sería una catástrofe para nosotros», dijo Maximilian Butek, director ejecutivo de la Cámara de Comercio Alemana en China.

«Para nosotros es extremadamente importante que el mercado chino permanezca abierto», afirmó.

En sus reuniones con líderes chinos, también se esperaba que Scholz planteara preocupaciones sobre el apoyo de Beijing a la economía de guerra de Moscú, en particular su continua venta a Rusia de bienes con posibles usos en el campo de batalla.

En su conversación con estudiantes en Shanghai, Scholz hizo referencia a la guerra de Rusia en Ucrania y dijo que el mundo funcionaba mejor cuando todas las naciones adoptaban algunos principios básicos compartidos.

«Una de ellas es que no se debe temer a los vecinos», dijo Scholz, sin nombrar ninguna nación. «Las fronteras no se pueden cambiar por la fuerza».

China espera abrir una brecha entre Europa y Estados Unidos cortejando a líderes como Scholz. Los informes de los medios estatales describieron su visita como una demostración de la fortaleza de las relaciones de China con Europa, destacando sus vínculos económicos con Alemania.

Sin duda, Beijing acogerá con agrado el mensaje de que las empresas alemanas están comprometidas con China. El gigante asiático intenta atraer inversión extranjera para revitalizar su economía, que se ha tambaleado debido a la desaceleración del sector inmobiliario. Algunas empresas e inversores occidentales también se han sentido desconcertados por el énfasis de Xi en la seguridad nacional, que según ellos hace que operar en el país sea más riesgoso.

Desde la perspectiva de China, Alemania puede ser la mejor esperanza para retrasar o aliviar cualquier restricción comercial por parte de Europa, dijo Noah Barkin, asesor principal de la práctica de China en Rhodium Group, una firma de investigación.

Los fabricantes de automóviles alemanes han invertido miles de millones de dólares en China y gran parte de sus ingresos provienen de allí. Muchos temen que si la Comisión Europea impusiera aranceles más altos a las exportaciones chinas y Beijing tomara represalias, las empresas alemanas sufrirían más.

Los funcionarios chinos “saben que las empresas alemanas tienen grandes inversiones y lo utilizan políticamente para influir en la toma de decisiones políticas en Berlín”, dijo Barkin.

Las empresas más grandes de Alemania, incluidas BMW, Mercedes-Benz y BASF, tienen fuertes inversiones en China y grupos de presión fuertes y eficaces en Berlín, añadió Barkin. Ejecutivos de esas empresas, junto con muchas otras, viajaron con Scholz a China.

«La cadena de suministro en China está llena de productos alemanes», afirmó Joerg Wuttke, ex presidente de la Cámara de Comercio de la UE en China. «Si China tiene una guerra de precios con Alemania, nadie ganará más dinero».

Los funcionarios chinos, por su parte, han rechazado las acusaciones europeas de prácticas comerciales desleales, calificándolas de infundadas y de un acto de «proteccionismo típico». Insinuaron que podrían tomar represalias por cualquier medida adoptada por la UE, diciendo que China está «muy insatisfecha y se opone firmemente» a sus investigaciones.

Wang Wentao, ministro de Comercio de China, viajó a Europa la semana pasada para demostrar el apoyo de Beijing a las empresas chinas y rechazar las acusaciones de que China estaba haciendo dumping con productos en la región y representando un riesgo para los mercados globales.

En una entrevista con el periódico alemán Handelsblatt, Wu Ken, embajador de China en Alemania, dijo que la competitividad de los vehículos eléctricos chinos «se basa en la innovación, no en los subsidios».

“El desafío que enfrentan los países desarrollados radica principalmente en el hecho de que las empresas chinas son más eficientes”, afirmó el embajador.

Zixu Wang contribuyó con informes desde Hong Kong.