El esfuerzo del UAW para organizar a los trabajadores de Mercedes en Alabama tiene mucho en juego

Más de 5.000 trabajadores de Mercedes-Benz en Alabama están votando esta semana sobre si unirse al sindicato United Automobile Workers, una decisión que, según partidarios y opositores, tendrá ramificaciones mucho más allá de las dos fábricas cerca de Tuscaloosa, donde el fabricante de automóviles alemán produce SUV de lujo y vehículos comerciales. vehículos. Baterías para coches eléctricos.

Los líderes políticos conservadores han descrito la campaña sindical para organizar a los trabajadores de Mercedes como un ataque de personas ajenas a la economía y el estilo de vida de la región. Se espera que los funcionarios federales publiquen el recuento de votos el viernes.

Seis gobernadores del sur, incluida Kay Ivey, una republicana de Alabama, emitieron un comunicado el mes pasado criticando a los sindicatos como “intereses especiales que buscan ingresar a nuestro estado y amenazar nuestros empleos y los valores por los que vivimos”. Alabama aprobó recientemente una ley destinada a desalentar la organización sindical.

Para el sindicato, una victoria se sumaría a una serie de victorias en el Sur, donde los sindicatos han sido tradicionalmente débiles, y daría impulso a los esfuerzos del UAW para ganarse a los trabajadores de otros fabricantes de automóviles no sindicalizados como Hyundai, Toyota, Honda y Tesla.

Si el UAW pierde, podría ralentizar drásticamente la campaña del presidente sindical Shawn Fain para organizar plantas de fabricación de automóviles y baterías en todo el país. Este esfuerzo comenzó después de que el sindicato alcanzara el otoño pasado nuevos contratos con aumentos salariales sustanciales y otros beneficios para los trabajadores de General Motors, Ford Motor y Stellantis, la empresa matriz de Chrysler, Jeep y Ram.

En Alabama, un crisol del movimiento de derechos civiles, organizadores y simpatizantes sindicales lanzaron la campaña Mercedes como parte de una lucha de décadas para desmantelar un sistema económico basado en la explotación de los pobres.

“No se está luchando sólo por un sindicato”, dijo el lunes el obispo William Barber II, activista y profesor de la Escuela de Divinidad de Yale, a un grupo de organizadores, trabajadores y simpatizantes en una iglesia de Montgomery. “Estás luchando por la justicia”.

Los partidarios del UAW se mostraron optimistas cuando los trabajadores votaron en una planta de automóviles Mercedes en Vance, Alabama, y ​​en una fábrica propiedad de la empresa en la cercana Woodstock que ensambla paquetes de baterías para vehículos eléctricos. La Junta Nacional de Relaciones Laborales está supervisando la encuesta de una semana de duración.

«Siento que tenemos la ventaja en este momento», dijo Sammie Ellis, un organizador sindical que instala cables en vehículos Mercedes. Habló frente a una oficina abarrotada frente a la fábrica de Vance, donde los activistas sentados en sillas plegables trazaban estrategias entre montones de carteles con lemas como “Trabajadores de Mercedes unidos” y “Fin del descuento de Alabama”.

El descuento de Alabama es una referencia a lo que los activistas laborales dicen que es el principal atractivo del estado para los inversores: salarios bajos y trabajadores complacientes. “Vienen a aprovechar el hecho de que los trabajadores de Alabama viven en peores condiciones que los trabajadores de otras partes del país”, dijo Joe Cleveland, funcionario de una Asociación Internacional de Maquinistas y Trabajadores Aeroespaciales local en Anniston, Alabama.

Mercedes dijo en un comunicado que la compañía «tiene un historial comprobado de compensar competitivamente a los miembros del equipo y brindar muchos beneficios adicionales».

Los trabajadores que han trabajado en Mercedes durante cuatro años pueden ganar 34 dólares la hora y algunos empleados dicen que están agradecidos por la forma en que la empresa los ha tratado.

«Mercedes ha hecho mucho por mí», dijo Yolanda Berry, líder del equipo del fabricante de automóviles, en un video publicado en X por Autos Drive America, una asociación industrial que representa a Mercedes y otros fabricantes de automóviles extranjeros con fábricas en Estados Unidos. La Sra. Berry dijo que ganaba menos de 14 dólares la hora en un trabajo anterior.

El UAW está aumentando en el Sur después de que los trabajadores de una fábrica de Volkswagen en Chattanooga, Tennessee, votaron en abril para estar representados por el sindicato. Ese mismo mes, el sindicato obtuvo importantes aumentos salariales para los trabajadores de Daimler Trucks en Carolina del Norte. Una victoria en Mercedes, que se convirtió en una empresa separada de Daimler Truck en 2021, fortalecería al sindicato en su próxima campaña, organizando a los trabajadores en una fábrica de Hyundai en Montgomery, a unas 100 millas al sur de Tuscaloosa.

La compañía surcoreana produce SUV en su planta de Montgomery, incluidos los modelos Tucson y Santa Fe. Los organizadores sindicales también tienen como objetivo una fábrica de Honda en Lincoln, Alabama, donde la compañía japonesa fabrica SUV y camionetas. Pero este esfuerzo se encuentra en sus primeras etapas.

El lunes, unos 50 activistas y trabajadores de Hyundai se reunieron en la Iglesia Presbiteriana Immanuel en Montgomery para cantar canciones de lucha laboral y escuchar al obispo Barber.

Parafraseando al reverendo Dr. Martin Luther King Jr., el obispo Barber acusó a los líderes políticos del Sur de enfrentar razas entre sí. Temen que los negros “y los blancos pobres se unan y formen un bloque de votantes que remodelará fundamentalmente la arquitectura económica del país y del estado”, dijo.

La oposición a la unión por parte de los líderes políticos republicanos de Alabama fue intensa. Después de comparar al UAW con “sanguijuelas”, Nathaniel Ledbetter, presidente republicano de la Cámara de Representantes de Alabama, ayudó a aprobar una ley que niega financiación estatal a las empresas que reconocen voluntariamente a los sindicatos.

La ley no afectará directamente al voto de Mercedes, pero refleja el estado de alarma entre los republicanos con estrechos vínculos con los intereses empresariales y su determinación de frenar el progreso de los sindicatos. La Sra. Ivey promulgó el proyecto de ley el lunes.

“La sindicalización ciertamente pondría en peligro los empleos de nuestros estados”, dijo Ivey en una declaración enviada a los gobernadores de Georgia, Mississippi, Carolina del Sur, Tennessee y Texas, todos republicanos.

La oficina de Ledbetter y Ivey no respondió a las solicitudes de comentarios.

Una campaña sindical en la fábrica de Hyundai en Alabama en 2016 fracasó, pero los activistas dicen que las cosas han cambiado. “La primera vez, la gente se dejó intimidar y asustar fácilmente por las tácticas antisindicales”, dijo Quichelle Liggins, que ha trabajado en la fábrica de Hyundai durante 12 años. «Esta vez estamos listos».

En un aparente intento de disminuir el atractivo de un sindicato, Hyundai fue uno de varios fabricantes de automóviles que aumentaron los salarios de los trabajadores después de que el UAW lograra avances para los miembros en Ford, GM y Stellantis. Según la compañía, los incrementos anunciados en noviembre por Hyundai ascienden al 14% respecto al año anterior.

Pero el salario no es el único problema para muchos trabajadores del sector automotriz en Alabama. Liggins, madre soltera de dos hijos, dijo que esperaba que un sindicato protegiera a personas como ella de largas jornadas laborales e impredecibles. «Un gerente me dijo que mi trabajo era más importante que mi familia», dijo.

En un comunicado, Hyundai dijo: «Estamos profundamente comprometidos a apoyar empleos de calidad que paguen salarios competitivos y ofrezcan beneficios líderes en la industria».

La compañía dijo que, con raras excepciones, avisa a los empleados con 30 días de antelación sobre los cambios en sus horarios. Los empleados no están obligados a trabajar más de 10 horas al día, dijo Hyundai en un comunicado, y las horas extras son voluntarias, excepto durante la introducción de un nuevo modelo, cuando los equipos de reparación y control de calidad pueden tener que trabajar más tiempo.

Mercedes, con sede en Stuttgart, Alemania, está acostumbrada a tratar con sindicatos en su país de origen, donde por ley la mitad de los miembros del consejo de supervisión de la empresa representan a los empleados. Pero en Alabama la empresa se opuso a la campaña sindical. La UAW incluso acusó a la empresa de utilizar tácticas ilegales.

La UAW presentó seis cargos de prácticas laborales injustas contra Mercedes ante la Junta de Relaciones Laborales, diciendo que la compañía disciplinó a los empleados por discutir la sindicalización en el trabajo, impidió a los organizadores distribuir materiales sindicales, llevó a cabo vigilancia de los trabajadores y despidió a los trabajadores que apoyaban al sindicato.

Mercedes niega las afirmaciones. La empresa «no ha interferido ni ha tomado represalias contra ningún miembro del equipo en su derecho a buscar representación sindical», dijo en un comunicado, y agregó que «niega rotundamente haber tomado decisiones laborales adversas basadas en la afiliación sindical».

Mercedes también ha aumentado los salarios en los últimos meses y ha hecho un esfuerzo para avisar más a los trabajadores sobre los cambios en sus horarios, dijeron los trabajadores. Pero Ellis, el activista, dijo que las mejoras sólo se produjeron “gracias a que el sindicato llamó a la puerta”.